La evidencia dolorosamente débil sobre tomar colágeno para tratar la artritis

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On jueves de septiembre me desperté con dolor en las rodillas. Eso no period nada nuevo. He tenido dolor de rodilla de forma intermitente durante algunos años. Antes de la pandemia, visité a un ortopedista, quien me dijo que había perdido algo de cartílago en la articulación de la rodilla, un signo temprano de osteoartritis.

“Vamos, tengo poco más de 50”, le dije. «Eso es demasiado joven para la artritis».

«Sí», se rió, «Escucho eso mucho».

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Mis rodillas no están tan mal como para operarme, pero he probado casi todo lo demás. Una inyección de esteroides proporcionó alivio, pero solo durante una semana. Las inyecciones de cresta de gallo (es actual) no me ayudaron, y ciertamente no ayudaron a los gallos. La fisioterapia funcionó cuando hice los ejercicios religiosamente, pero había fallado en los últimos meses.

Así que pensé en probar suplementos de colágeno.

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El colágeno es una proteína que constituye dos tercios del peso seco del cartílago en las rodillas y otras articulaciones. También es un componente importante de los tendones, los ligamentos y la piel. Con la edad, el cuerpo produce menos colágeno y eso ayuda a explicar mucho de lo que sucede con la piel y las articulaciones, incluidas las rodillas. En 2019, los consumidores de todo el mundo compraron suplementos de colágeno por valor de 1800 millones de dólares con la esperanza de reemplazar parte de lo que habían perdido.

Hay cierto sentido común en la concept, pero no está claro cómo se supone que el colágeno en los suplementos orales llega de la boca a las rodillas. Ya sea que el colágeno se ingiera de suplementos o de alimentos como huevos, caldo de huesos o alitas de pollo, la digestión descompone el colágeno en los aminoácidos y péptidos que lo componen. Para producir colágeno nuevo, el cuerpo tiene que volver a juntar esos componentes, y eso es exactamente lo que el cuerpo empeora con la edad. Es un poco como llevar mortero further a un sitio de construcción después de que los albañiles se hayan ido a casa por el día.

Un artículo de la revista Science de 2012 sobre el cartílago lo describió como «intrínsecamente incapaz de sanar». A pesar de décadas de investigación, que involucran tecnologías mucho más sofisticadas que tomar suplementos de colágeno, el objetivo de «regenerar el cartílago sigue siendo difícil de alcanzar».

Sin embargo, si busca en sitios de salud populares sobre colágeno y artritis, puede encontrar casi cualquier cosa que desee escuchar. Penn Medicine, citando a un médico del private, afirma que el colágeno “puede ayudar a combatir los síntomas de la osteoartritis en la rodilla con pocos efectos secundarios”. VeryWellHealth afirma que la investigación es «mixta pero prometedora». Una página de WebMD sobre el colágeno cube que “gracias a un pequeño pero creciente cuerpo de evidencia que sugiere que puede mejorar la piel, aliviar los síntomas de la artritis, promover la cicatrización de heridas y evitar la atrofia muscular, los antiguos escépticos en el campo de la medicina están… comenzando a darse cuenta. ” Sin embargo, en otra página de WebMD, un distinguido profesor de reumatología descarta la concept de que el colágeno pueda “ayudarle a hacer crecer el cartílago. … No es así”, cube ella.

Al examinar estos sitios, me confundí un poco. Pero mi confusión solo estaba comenzando.

Dado que incluso la página WebMD más escéptica decía que los suplementos de colágeno “no le harán daño si quiere probarlos”, pensé que también podría pedir algunos. Empecé a comprar por web y en cuestión de minutos estaba abrumado. Los suplementos de colágeno vienen en muchas marcas y formas: polvos, líquidos, cápsulas, tabletas, gomitas, «súper» colágeno, colágeno vegano, colágeno hidrolizado, «colágeno de belleza», colágeno para la caída del cabello y más. No tenía concept de qué tipo debería tomar. Y lo que sea que eligiera, no tenía concept de cuánto debería tomar, con qué frecuencia debería tomarlo o qué tan pronto debería esperar alivio.

Recurrí a la literatura académica y rápidamente encontré un metanálisis, publicado en la revista International Orthopaedics, que afirmaba resumir la investigación más rigurosa sobre los suplementos orales de colágeno y la osteoartritis. Los autores encontraron 114 artículos publicados y los redujeron a solo cinco que habían asignado pacientes al azar para tomar colágeno o un placebo. Después de calcular un promedio ponderado de los resultados del ensayo, los autores concluyeron que «el colágeno es efectivo para mejorar [osteoarthritis] síntomas.»

Sin embargo, a la mitad del artículo, comencé a tener dudas. Soy un estadístico que ha publicado investigaciones sobre metanálisis. Este, como señalé en una carta a la revista que lo había publicado, estaba lleno de banderas rojas.

La primera bandera roja fue que los resultados estaban por todas partes. Un artículo informó grandes beneficios de los suplementos de colágeno, dos informaron beneficios mucho menores y dos no encontraron ningún beneficio. Los ensayos pueden arrojar resultados diferentes por varias razones, pero ninguna de las explicaciones obvias se ajusta a los resultados sobre el colágeno. Por ejemplo, los ensayos con dosis mayores o períodos de tratamiento más prolongados no informaron efectos mayores. Por el contrario, los ensayos que duraron solo de 10 a 13 semanas reportaron mayores beneficios que los ensayos que duraron de 24 a 48 semanas. Y los ensayos en los que los pacientes tomaron solo de 2 a ten gramos al día afirmaron efectos más grandes que los ensayos en los que los pacientes tomaron de 10 a 40 gramos al día.

Los resultados no tenían sentido. Tenía las mismas preguntas que cuando comencé: si pedí un suplemento de colágeno, ¿qué dosis debo tomar? ¿Qué tan pronto debo esperar alivio? Todavía no tenía ni concept, y estaba empezando a pensar que nadie más lo sabía tampoco.

Si la dosis y la duración no explicaron la disparidad en los resultados, ¿qué lo hizo? Lo único que parecía importar period el número de pacientes en el estudio. Un artículo que informó sobre dos ensayos muy pequeños, cada uno de los cuales tenía solo 18 a 19 pacientes que tomaban colágeno, pareció mostrar beneficios dramáticos. Pero los ensayos más grandes, con 54 a 111 pacientes que tomaron colágeno, encontraron que los suplementos mejoraron los síntomas en menos de cinco puntos en una escala que iba de cero a 100, una diferencia tan pequeña que los pacientes suelen decir que se sienten «muy parecidos».

Eso es importante, porque los estudios con más pacientes tienden a dar estimaciones más precisas. Los estudios más grandes probablemente estaban más cerca de la verdad al sugerir que el colágeno no hacía que los pacientes se sintieran notablemente mejor. Entonces, ¿por qué los estudios más pequeños sugirieron mayores beneficios?

Para verificar, examiné el artículo que reclamaba los mayores efectos e inmediatamente vi una gran bandera roja, justo en la página del título. Cuatro de los cinco autores fueron empleados de Nitta Gelatin, «un productor confiable de ingredientes de gelatina y colágeno para los mercados de alimentos, suplementos dietéticos y productos farmacéuticos».

Eso resultó no ser la excepción, sino la regla. Como aprendí con un poco de investigación, los cinco artículos en el metanálisis fueron financiados por una compañía de colágeno o incluyeron algunos autores a quienes les pagaba una compañía de colágeno, ya sea como empleados o consultores.

La investigación patrocinada por la industria no está necesariamente sesgada pero, por una variedad de razones, es más possible que sugiera que los productos del patrocinador son beneficiosos. Entre las razones está lo que se llama “sesgo de información”. En lugar de realizar un gran estudio, una empresa puede patrocinar varios estudios pequeños y publicar solo los que parecen mostrar beneficios. Debido a que los estudios publicados no son típicos de lo que encontraron la mayoría de los estudios, tienden a exagerar el beneficio que los consumidores normalmente pueden esperar.

En los últimos años, los EE. UU. y algunos otros países han tomado medidas para reducir el sesgo de notificación en los ensayos clínicos. Uno de los pasos más importantes se llama preinscripción. Los autores que planean un ensayo clínico deben declarar públicamente y por adelantado cómo está diseñado el ensayo y qué resultados planean informar. El registro previo es requerido por una variedad de organizaciones, incluida la Administración de Alimentos y Medicamentos, los Institutos Nacionales de Salud, la Organización Mundial de la Salud, la Unión Europea y el Comité Internacional de Editores de Revistas Médicas.

Pero el colágeno, como suplemento mínimamente regulado, pasa desapercibido en muchos requisitos de preinscripción que se aplican a los medicamentos. Y dos de los ensayos de colágeno se realizaron en México y Ecuador, donde no existe un registro en el que los investigadores puedan preinscribir ensayos.

Solo uno de los cinco artículos de colágeno estaba prerregistrado. Llegó a la conclusión de que el colágeno podría tener beneficios, pero los resultados mostraron patrones que me resultaron difíciles de entender. Es cierto que el grupo que tomó colágeno mostró mejoras dramáticas en el transcurso de la prueba de seis meses, pero también lo hizo el grupo de management, que tomó píldoras de placebo que se suponía que no debían ayudar. De hecho, las mejoras en los grupos de colágeno y placebo difirieron en una cantidad prácticamente imperceptible, nuevamente un poco más de cinco puntos en una escala que iba de 0 a 100. Menos pacientes en el grupo de tratamiento informaron haber tomado acetaminofén (Tylenol), pero eso period cierto incluso en la primera semana del estudio, cuando los grupos de tratamiento y management informaron niveles de dolor prácticamente idénticos. Aunque otro ensayo de colágeno también encontró mejoras dramáticas tanto en el grupo de tratamiento como en el de management, me resultó difícil aceptar la concept de grandes mejoras en el grupo de management. La osteoartritis no es una condición que generalmente mejora por sí sola.

Independientemente de los resultados, un ensayo en el que solo 54 participantes tomaron colágeno no sería suficiente para aprobar el colágeno si se clasificara como un medicamento en lugar de un suplemento. Un ensayo tan pequeño sería un ensayo de Fase 2a, también conocido como ensayo piloto o de prueba de concepto. Aún está por venir el ensayo de Fase 2b para estimar la dosis óptima, y ​​luego el ensayo de Fase 3 para probar el fármaco en un grupo más grande de pacientes. Los ensayos de fase 3 generalmente reclutan a cientos o miles de participantes, más si el efecto es pequeño, como probablemente lo sea el efecto del colágeno sobre la artritis. Si hay un efecto en absoluto.

Todo esto me lleva a una pregunta que me ha preocupado desde que comencé a tratar de ordenar la evidencia. ¿Por qué la investigación sobre el colágeno aparentemente está estancada en una etapa preliminar? Si los ejecutivos de las empresas de colágeno realmente creen que están vendiendo un producto que alivia los síntomas de la osteoartritis de rodilla, una afección que afecta a más de 600 millones de adultos en todo el mundo, ¿por qué no han patrocinado un ensayo independiente registrado previamente con cientos o miles de participantes, el tipo de ensayo cuyos resultados podrían publicarse en una importante revista médica?

Si estos ejecutivos pensaran que había una posibilidad decente de obtener resultados positivos, patrocinar una prueba sería un uso mucho mejor del dinero que gastar en publicidad o advertising. Con un ensayo clínico grande y riguroso para respaldar el uso de colágeno para la osteoartritis, el mercado de colágeno se expandiría dramáticamente. Los médicos lo recomendarían rutinariamente. Los pacientes experimentarían alivio. Las empresas que fabrican estos suplementos se beneficiarían mucho, y los ejecutivos que patrocinaron la prueba podrían escribir sus propios boletos.

El hecho de que no haya habido una prueba de este tipo sugiere que los ejecutivos de colágeno no están seguros de cómo resultaría. No están realmente seguros de que su producto funcione. Y si las personas que venden suplementos de colágeno realmente no creen en ellos, ¿por qué alguien con dolor en las rodillas debería comprarlos?

Paul T. von Hippel es estadístico y profesor del Centro de Salud y Política Social de la Escuela de Políticas Públicas LBJ de la Universidad de Texas, Austin.

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