Microplásticos en el agua: amenazas y soluciones

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Cada año, más de 8 millones de toneladas de los desechos plásticos ingresan a los océanos. Los microplásticos, como cualquier otro tipo de plástico, pueden tardar cientos o incluso miles de años en descomponerse. Sus impactos ecológicos en el medio ambiente representan una amenaza inminente que debe ser examinada críticamente. Discutimos cómo los microplásticos socavan diferentes cuerpos de agua y las posibles soluciones para resolver uno de los Los peores problemas ambientales de nuestra vida..

¿Qué son los microplásticos?

Los microplásticos son pequeñas partículas de plástico que tienen menos de cinco milímetros (0,2 pulgadas) de diámetro. Se pueden clasificar en dos tipos: primarios y secundarios. Los microplásticos primarios son partículas diminutas y microfibras que se desprenden de productos comerciales como cosméticos, ropa y otros textiles, y también de redes de pesca. Los microplásticos secundarios son partículas que resultan de la descomposición de artículos de plástico más grandes, como botellas de agua. Esta avería puede ser causada por la exposición a factores ambientales, como la radiación photo voltaic y las olas del mar. Los investigadores encontraron que microplásticos secundarios constituyen la mayoría de los microplásticos.

Los microplásticos han estado al acecho en todos los rincones del medio ambiente, incluidos el aire, el suelo y el agua. Se ha encontrado que el agua potable, los océanos, el agua dulce y el agua en la región polar contienen altas cantidades de estas partículas tóxicas.




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Microplásticos en Agua Potable

Se han encontrado microplásticos en el agua potable, tanto en el agua del grifo como en el agua embotellada. De acuerdo a un investigar realizado en 2017, de las 159 muestras recolectadas de 14 países, se encontró que el 83% contenía partículas de plástico. EE. UU. obtuvo la tasa de contaminación más alta con un 94 %, mientras que las naciones europeas, incluidos el Reino Unido, Alemania y Francia, tuvieron la tasa más baja, a pesar de que todavía obtuvieron un asombroso 72 %.

microplásticos en agua

Figura 1: Contaminación por microplásticos en el agua del grifo

A primera vista, este hallazgo podría parecer una señal de una amenaza alarmante para la salud humana. Sin embargo, como afirma el Organización Mundial de la Salud (OMC) – Hasta el momento, ninguna evidencia ha respaldado la afirmación de que los microplásticos en el agua potable representan un gran peligro para la salud de los humanos.

Según la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria, microplásticos mayores de 150 micrómetros es poco possible que sean absorbidos por el cuerpo humano, pasando por el intestino sin ser digeridos. También se espera que la absorción de partículas más pequeñas sea limitada. La toxicidad química del plástico es poco possible debido a su bajo nivel de exposición en el agua potable. También se informa que el efecto de las biopelículas, que es la unión y colonización de microplásticos de microorganismos, como las bacterias, es insignificante.

Dados estos hallazgos, la Organización Mundial de la Salud (OMC) sugirió que no debemos preocuparnos demasiado. Dicho esto, los científicos admiten que se necesita más investigación para una mayor precisión.

«Según las conclusiones de nuestro informe, aunque creemos que los riesgos para la salud humana son bajos, esto se basa en una base de evidencia limitada y reconocemos que se necesita más investigación», dijo. Jennifer de Francia, experto técnico en agua, saneamiento e higiene del Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Por lo tanto, el riesgo potencial de los microplásticos en el agua potable sigue siendo motivo de preocupación. los Directiva Europea de Agua Potable (DWD) tiene como objetivo incluir el microplástico en la lista de vigilancia de compuestos emergentes para 2024, alentando a los estados miembros a tomar medidas preventivas para reducir el microplástico en caso de que se informen números demasiado altos.

También vale la pena señalar que, aunque los microplásticos en el agua potable pueden no tener un impacto importante en la salud de los humanos, sus efectos perjudiciales todavía se puede imponer a través de la inhalación, el contacto dérmico y el consumo de alimentos.

Microplásticos en el océano

El infame Great Pacific Garbage Patch, una colección de desechos que incluyen microplásticos en el Océano Pacífico Norte, ha generado graves preocupaciones sobre el peligro que representan los microplásticos para el ecosistema marino. Investigar realizado en 2021 estimó que había 24,4 billones de piezas de microplásticos en los océanos superiores del mundo, con un peso combinado de 82 000 a 578 000 toneladas, equivalente a aproximadamente 30 000 millones de botellas de agua de plástico de 500 ml.

Aunque los impactos del agua potable pueden ser limitados en la salud humana, se ha descubierto que los microplásticos son dañinos, si no fatales, para las especies acuáticas. los efecto de enredo es notorio por amenazar la vida acuática por medio de ahogamiento, asfixia o estrangulamiento. El 55% de las incidencias de organismos marinos están asociados con enredos, con tortugas de mar, aves marinas y crustáceos entre las especies animales más amenazadas. Además del efecto de enredo, la ingestión de microplásticos también pone en peligro la salud de la vida marina y contribuye al 31 % de todas las incidencias.

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Microplásticos en agua dulce

Se ha encontrado contaminación por microplásticos en sistemas naturales de agua dulce, incluidos humedales, lagos y ríos de todo el mundo. Lago Superior en América del Norte, Se ha descubierto que los lagos suizos en Europa y el lago Taihu en China contienen grandes cantidades de microplásticos. Su concentración, sin embargo, difiere: se ha descubierto que el agua superficial de los lagos en China y Arabia Saudita es mucho más contaminado que los cuerpos de agua en otros países de Europa, América del Norte y África, lo que sugiere que las naciones en desarrollo se enfrentan a un problema de microplásticos mucho más grave.

Al igual que la vida marina en el océano, los organismos en los sistemas de agua dulce también enfrentan la amenaza de enredos e ingestión de microplásticos. Además, los sistemas de agua dulce, y los ríos en specific, favorecen la acumulación de microplásticos, lo que provoca implicaciones de gran alcance para el ecosistema.

A estudio 2022 descubrió que el microplástico se acumula dentro de los sistemas de agua dulce, especialmente en la fuente del río o arroyo, el área donde los contaminantes generalmente residen por más tiempo debido a la velocidad relativamente baja del flujo de agua allí. La fuente puede tardar hasta siete años en moverse solo un kilómetro durante las condiciones de flujo bajo, lo que favorece la acumulación de microplásticos.

Los organismos que viven en esta área, incluidos algunos animales marinos, por lo tanto, son más propensos a la ingestión de microplásticos. Los desechos plásticos almacenados en animales eventualmente ingresan a la crimson alimentaria y a la dieta humana, degradando potencialmente toda la cadena alimentaria. En 2016 y 2017, Biólogos de la Universidad Loyola de Chicago tomaron muestras de 74 peces de los ríos Muskegon y St. Joseph en Michigan y el río Milwaukee en Wisconsin. Su investigación concluyó que el 85% de los peces muestreados tenían microplásticos en su tracto digestivo, con un promedio de 13 partículas por pez. Otro estudiar realizado en 2020 encontró fragmentos de microplásticos en placentas humanas, otra evidencia más de que los microplásticos han estado pasando a través de la cadena alimentaria.

«La retención de microplásticos que observamos no fue una sorpresa porque ya sabíamos que esto sucede con las partículas orgánicas naturales», dijo. Aarón Packman, profesor de Ingeniería Civil y Ambiental en la Escuela de Ingeniería McCormick de Northwestern y director del Centro de Investigación del Agua de Northwestern. “La diferencia es que las partículas naturales se biodegradan, mientras que muchos plásticos simplemente se acumulan. Debido a que los plásticos no se degradan, permanecen en el ambiente de agua dulce durante mucho tiempo, hasta que son arrastrados por el flujo del río”.

Con esta información proporcionada, Packman sugirió a los investigadores que evaluaran y comprendieran más a fondo los impactos a largo plazo de la contaminación por microplásticos en los sistemas de agua dulce.

Microplástico en las regiones polares

Más lejos de las ciudades pobladas y las actividades comerciales, se puede pensar que las regiones polares están libres de contaminación por microplásticos. Sin embargo, estos desechos plásticos se han visto en los núcleos de hielo y la nieve en las regiones ártica y antártica, y se ha descubierto que se transportan a esas áreas a través de polvosviento, corrientes oceánicas, así como otras condiciones meteorológicas.

En el región ártica, se encuentra que 2,04 billones de metros cúbicos de hielo se derretirán en el próximo lapso de tiempo debido al cambio climático, liberando al menos un billón de piezas de plástico almacenadas. En cuanto a la Antártida, se han encontrado microplásticos en nieve recién caída por primera vez en 2022, se estima que contenía 29 partículas microplásticas por litro de nieve derretida, una concentración más alta que las reportadas previamente en el hielo marino antártico, que fue un promedio de aproximadamente 12 piezas de plástico por litro de agua.

La contaminación por microplásticos en el hielo marino de la Antártida impedirá, si no paralizará, la cadena alimentaria marina.

“El hielo marino es el hábitat de especies clave de alimentación”, dijo profesora Delphine Lannuzel del Instituto de Estudios Marinos y Antárticos de la Universidad de Tasmania. “El krill define todo lo demás en la cadena alimentaria y depende de las algas del hielo marino para crecer. Cuando piensas ahora que las algas del hielo marino están asociadas a los plásticos, puedes pensar en la bioacumulación de los plásticos en el krill y en las ballenas”.

Además de sus impactos catastróficos en la región polar, los microplásticos también exacerban y aceleran calentamiento world. Campos de nieve, casquetes polares y glaciares alrededor del polo ya se están derritiendo más rápido que nunca. Aunque las capas de nieve, los campos de hielo y los glaciares limpios pueden reflejar gran parte de la luz photo voltaic, los científicos descubrieron que los microplásticos de colour oscuro depositados en estos lugares pueden empeorar la situación al absorber la luz photo voltaic y, por lo tanto, mejorar el calentamiento native.

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¿Cómo podemos solucionar la contaminación por microplásticos en los cuerpos de agua?

Se adoptan medidas tanto preventivas como de eliminación para hacer frente a la contaminación por microplásticos en el agua. Sistemas de tratamiento de aguas residuales y agua potable son algunas de las medidas de eliminación más efectivas, con más del 90 % de los microplásticos extraídos de las aguas residuales. Se espera que estos sistemas tengan una eficacia comparable en la eliminación de microplásticos del agua potable.

Se han llevado a cabo diferentes programas de sensibilización sobre el tema. El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) ha sido promoviendo menos uso de plástico, fomentando el reciclaje y evaluando las instalaciones de eliminación. Se establecieron medidas educativas, involucrando a más de 40 millones de personas de 120 países. Otro programa también se inició en 2011 bajo el Declaración Conjunta de las Asociaciones Globales de Plásticos. Su objetivo es reducir el desperdicio y esbozar el compromiso de apoyar una serie de evaluaciones para tirar basura.

Un invento innovador: el llamado robo-pez – nos ha proporcionado otra solución para abordar los microplásticos en el agua. Este pez robotic está diseñado para ser autopropulsado, nadar y engancharse a microplásticos que flotan libremente. Estas partículas contienen colorantes orgánicos, antibióticos y metales pesados, que tienen fuertes enlaces químicos e interacciones electrostáticas con los materiales del pescado. Luego, los microplásticos se adherirán a la superficie del pez, lo que le permitirá recolectar y eliminar los microplásticos del agua. Aunque el pez robotic ahora solo puede funcionar en la superficie del agua, los científicos ya están trabajando para desarrollar un pez funcionalmente más complejo que pueda explorar aguas más profundas.

Además de los programas de limpieza y la innovación tecnológica, las personas también pueden desempeñar un papel clave en la reducción de microplásticos en el agua. Productos que están hechos con de base biológica y biodegradable plásticos y envueltos en embalaje sostenible puede favorecerse como una alternativa a los productos plásticos convencionales. Reciclaje y la reutilización de productos plásticos serán remedios efectivos si cada individuo participa activamente.

Posición del OE: Tenemos todos los instrumentos que necesitamos para reducir drásticamente el impacto perjudicial de la industria del envasado de alimentos en el medio ambiente. Si bien los consumidores pueden hacer su parte comprando de manera más consciente en las tiendas de comestibles y trayendo recipientes reutilizables cuando compran comida para llevar, la situación no cambiará a menos que los minoristas de alimentos y los restaurantes también intensifiquen el juego. Si queremos reducir el desperdicio de envases, necesitamos que las grandes empresas tomen la iniciativa y hagan el cambio necesario a alternativas de envasado de alimentos más sostenibles.

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