Las políticas de la FERC dejan incertidumbre sobre la viabilidad del desarrollo de la infraestructura de gas natural

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Las líneas de transferencia cubiertas de nieve se ven en la terminal de gas natural licuado (GNL) de Dominion Cove Point en Lusby, Maryland, 18 de marzo de 2014. REUTERS/Gary Cameron

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13 de julio de 2022: el aumento de las exportaciones de gas natural de EE. UU. debido a preocupaciones geopolíticas ha puesto de relieve los esfuerzos de la administración Biden-Harris para cambiar la forma en que la Comisión Federal Reguladora de Energía («FERC») procesa los permisos para desarrollar una nueva infraestructura de gas natural. Durante los primeros días de la nueva administración, el presidente Biden se embarcó en un enfoque de «todo el gobierno» para combatir el cambio climático, presionando a la FERC para que considere cambios en la forma en que revisa las solicitudes para aprobar y construir nuevos proyectos de infraestructura de gas natural abordando los gases de efecto invernadero ( «GEI») y preocupaciones por la justicia ambiental.

En respuesta, en febrero, la FERC publicó una nueva declaración de política de certificados, que rige el proceso para aprobar nuevos proyectos de infraestructura de gas natural. También publicó una declaración de política «interina» sobre cómo considerará las emisiones de GEI y los impactos del cambio climático de la nueva infraestructura de gas natural. FERC declaró que aplicaría las declaraciones de política tanto a las solicitudes de certificados nuevas como a las pendientes.

Como period de esperar, no todos los cambios recomendados en el proceso de permisos y las políticas de GEI de la FERC fueron bien recibidos, especialmente porque las reglas entraron en vigencia de inmediato sin un período de comentarios o un cronograma de transición. De hecho, después de recibir una reacción violenta appreciable del Capitolio, la FERC cambió abruptamente sus emisiones a declaraciones de política «borrador» en lugar de declaraciones de política «actualizadas» y «interinas» poco más de un mes después de su emisión. Además de abrir un período de comentarios para solicitar comentarios y aportes de la industria, la FERC cambió de rumbo al señalar que cualquier cambio de política se aplicaría prospectivamente a los nuevos proyectos propuestos y no afectaría a ningún proyecto pendiente.

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Si bien es cierto que durante muchos años la FERC ha estado considerando la posibilidad de realizar revisiones sobre cómo aprueba la nueva infraestructura de gas natural, las revisiones propuestas a la declaración de política del certificado son significativas y tienen el potencial de sofocar el desarrollo de proyectos nuevos y expansiones importantes si se les permite avanzar. El borrador actualizado de la declaración de política de certificados tiene como objetivo proporcionar un marco más completo sobre cómo FERC toma decisiones para aprobar nuevos proyectos y aclarar cómo evaluará los factores relevantes para el interés público. También tiene la intención de proporcionar más transparencia sobre cómo se equilibran los intereses ambientales y económicos.

Sin embargo, el borrador de la declaración de la política de certificados no solo hace ajustes menores o actualizaciones a las políticas existentes, y muchos en la industria energética están preocupados de que el borrador genere más preguntas que respuestas. En explicit, la FERC sostuvo que los acuerdos precedentes, que normalmente constituyen el apoyo financiero para un nuevo proyecto, no son el único issue y es posible que no proporcionen pruebas suficientes para demostrar la «necesidad» de un nuevo proyecto. En su lugar, la FERC buscará ejemplos del uso last previsto del gas como un issue determinante importante de si el proyecto es necesario.

La carga de proporcionar ejemplos específicos de usuarios finales ahora recae en el solicitante del proyecto para mostrar cómo se utilizará el gas transportado por el proyecto propuesto para respaldar una determinación de interés público. Si el solicitante no incluye estos datos, o si la FERC considera que la información proporcionada es insuficiente para demostrar la necesidad del proyecto, la FERC podría denegar la certificación del proyecto.

El borrador de la declaración de política de certificados amplía la consideración de los impactos adversos de los proyectos propuestos de los clientes existentes del solicitante, los oleoductos y sus clientes cautivos. También amplía la consideración del interés ambiental para incluir el impacto potencial en los propietarios de tierras y las comunidades circundantes, incluidas las preocupaciones de justicia ambiental y las comunidades. La FERC puede denegar una solicitud como resultado de cualquiera de los tipos de interés adverso. También existe una nueva expectativa de que los solicitantes propongan medidas de mitigación para estos impactos adversos. Esto incluye una expectativa de compromiso sólido y temprano con todos los propietarios interesados ​​y que los desarrolladores continúen evaluando los aportes de los propietarios durante la vida de un proyecto.

El borrador de la declaración de política de GEI, por otro lado, pretende explicar cómo la FERC evaluará los impactos de los proyectos de infraestructura de gas natural en el cambio climático en las revisiones realizadas bajo la Ley Nacional de Política Ambiental (NEPA). Si el proyecto puede producir 100.000 toneladas métricas por año de equivalentes de dióxido de carbono, se considerará que el proyecto tiene un impacto significativo en el cambio climático. FERC alienta a los solicitantes a desarrollar y proponer esfuerzos de mitigación para compensar cualquier impacto potencial del cambio climático.

Al igual que el borrador de la declaración de política de certificados, la FERC modificó su propuesta authentic para aclarar que esta guía provisional no se aplicaría a los proyectos actualmente pendientes y, en cambio, hizo que la propuesta se aplicara solo a los proyectos nuevos.

Como period de esperar, los comentarios recibidos hasta la fecha caen en líneas partidarias, ya que las compañías de energía generalmente rechazan cambios significativos en las políticas y las crecientes cargas para los solicitantes de proyectos, mientras que los grupos ambientalistas y los propietarios de tierras instan a la FERC a adoptar medidas más restrictivas. No hay una fecha límite en la que la FERC deba actuar, lo que permite que la agencia continúe procesando las solicitudes de conformidad con el precedente existente. Esta incertidumbre regulatoria, sin embargo, ha llevado a algunos desarrolladores a cuestionar la viabilidad de nuevos proyectos de infraestructura de gas natural que podrían abordar las presiones geopolíticas y de transición energética world de la actualidad.

Vale la pena señalar que, como respuesta a la guerra en Ucrania, Estados Unidos se comprometió a enviar más gas natural a Europa para combatir gran parte de la dependencia del continente de los suministros energéticos rusos. Durante los primeros cuatro meses de 2022, Estados Unidos exportó el 74% de su gas natural licuado (GNL) a Europa, en comparación con un promedio anual del 34% el año pasado. Las exportaciones de EE. UU. son una parte clave de la Plataforma Energética de la UE, que busca coordinar medidas para garantizar suministros de energía fiables y diversificados para la Unión Europea.

Repunte en acciones de aplicación relacionadas con permisos

Además de los desafíos relacionados con los cambios en las políticas de permisos, las tuberías y la infraestructura de gas natural existentes están experimentando un aumento en las acciones de cumplimiento. En varias declaraciones emitidas durante el último año y medio, el presidente de la FERC, Richard Glick, expuso claramente sus expectativas de que el titular de un certificado de conveniencia y necesidad pública debe satisfacer y cumplir plenamente con todas y cada una de las condiciones del certificado. El incumplimiento adecuado de esas responsabilidades puede resultar en (1) una remisión a la Oficina de Cumplimiento de la FERC para una investigación y posible evaluación de sanciones civiles y otros remedios, y/o (2) la revocación del certificado de conveniencia y necesidad pública.

Por ejemplo, en diciembre de 2021, la Comisión ordenó a una empresa de oleoductos que demostrara por qué no había violado las condiciones ambientales de su certificado que exigía la remediación ambiental del derecho de vía a lo largo del proyecto. La Comisión también remitió el asunto a OE para una mayor investigación y, según corresponda, una mayor acción de la Comisión que podría incluir la evaluación de sanciones civiles y otros recursos.

Además, a principios de 2021, la FERC aprobó dos acuerdos separados que celebraron un desarrollador y la Oficina de Cumplimiento de la FERC para resolver las investigaciones sobre si el desarrollador violó la Ley de Gas Natural y las condiciones de la autorización del certificado emitida por la FERC.

Se espera que FERC OE continúe con sus esfuerzos para investigar y emprender acciones de aplicación que involucren amenazas a la infraestructura energética, el medio ambiente y las comunidades circundantes de la nación, así como el incumplimiento de las condiciones establecidas en un certificado de conveniencia y necesidad pública. Como se describe en la Declaración de Política Revisada sobre Cumplimiento de FERC, entre los factores que FERC OE examina para determinar la gravedad de una infracción se encuentran si hubo daño causado por la infracción, pérdida de vidas, lesiones o peligro para las personas, o daño a la propiedad o el entorno.

Con el mayor enfoque de la Comisión en los impactos ambientales y la justicia ambiental, ya que pueden reflejarse en una declaración de política de certificados actualizada, también es posible que la Comisión imponga condiciones más amplias en sus certificados de conveniencia y necesidad pública. Condiciones adicionales requerirán que los desarrolladores muestren mayor diligencia en sus esfuerzos de cumplimiento para evitar cualquier acción iniciada por FERC OE.

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Las opiniones expresadas son las del autor. No reflejan los puntos de vista de Reuters News, que, según los Principios de confianza, está comprometida con la integridad, la independencia y la ausencia de prejuicios. Westlaw Today es propiedad de Thomson Reuters y opera independientemente de Reuters News.

Kirstin E. Gibbs

Kirstin E. Gibbs, socia de Morgan, Lewis & Bockius LLP y colíder de su equipo de la industria energética, líder del grupo de trabajo sobre cambio climático y sostenibilidad, y miembro del grupo de trabajo sobre hidrógeno de la empresa, representa a oleoductos, productores, comerciantes, comercializadores, empresas de servicios públicos y usuarios finales. Maneja asuntos transaccionales relacionados con el desarrollo de nueva infraestructura de petróleo y gas y proporciona asistencia regularmente en la negociación de acuerdos de transporte y almacenamiento intermedios, acuerdos de gestión de activos complejos y transacciones de productos básicos. También asesora a clientes globales interesados ​​en abordar el cambio climático y las iniciativas de sostenibilidad invirtiendo en tecnologías de energía limpia. Ella reside en la oficina de la firma en Washington, DC y puede comunicarse con ella en kirstin.gibbs@morganlewis.com.

pamela t wu

Pamela T. Wu, asociada de Morgan, Lewis & Bockius LLP, asesora a clientes en las industrias de gas natural, petróleo y energía eléctrica ante la Comisión Federal Reguladora de Energía (FERC), la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos (CFTC), el Oleoducto y Administración de Seguridad de Materiales Peligrosos (PHMSA) del Departamento de Transporte de EE. UU. y la Comisión de Ferrocarriles de Texas en asuntos de tarifas, reglamentarios y transaccionales. Es miembro activo del equipo de la industria energética, el grupo de trabajo de hidrógeno y el grupo de trabajo de comercio de energía de la empresa. Ella reside en la oficina de la firma en Washington, DC y puede comunicarse con ella en pamela.wu@morganlewis.com.

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