Un polinizador peludo nativo, un abejorro en peligro de extinción

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Hace más de 100 millones de años, los dinosaurios vagaban por paisajes prehistóricos. Algunos dinosaurios se alimentaban de hojas y plantas, mientras que otros perseguían a sus presas. Los insectos volaban en círculos y pasaban zumbando en su propia búsqueda de comida. Los dinosaurios y otros animales se extinguieron abruptamente hace unos 65 millones de años, pero las avispas primitivas sobrevivieron a la catástrofe. Algunas avispas se convirtieron en las abejas que vemos hoy. Las abejas están en peligro de extinción nuevamente, poniendo en peligro a los humanos también.

Se cree que las avispas depredadoras son ancestros de las abejas. Las avispas carnívoras no tenían interés en las flores, prefiriendo paralizar a otros insectos con sus aguijones. Su captura fue llevada de regreso al nido para alimentar a su cría hambrienta. Las avispas comenzaron a evolucionar de comedores de carne a herbívoros a finales del Período Cretácico de la Era Mesozoica. (Algunas familias de avispas todavía son carnívoras). Casi al mismo tiempo, las plantas desarrollaron flores y las abejas se sintieron atraídas por los olores dulces. La nueva brigada de polinizadores estaba trabajando.

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Como parte de la familia Apidae dentro de la superfamilia de Apoidea, las abejas «son insectos voladores que recolectan néctar y polen», afirma el Museo de Agricultura y Alimentos de Canadá en «Bienvenidos a las abejas, una miel de una concept». El mundo tiene “muchos tipos diferentes de abejas, posiblemente 20.000 especies, y hay muchas diferencias entre ellas”. Canadá es el hogar de aproximadamente 800 especies de abejas. Algunas abejas producen miel mientras que otras no; algunos pueden picar, otros no.

Helechos, cícadas y plantas coníferas prosperaron en el Cretácico. Las plantas proporcionaron abundantes fuentes de alimento para los dinosaurios herbívoros, como el enorme Argentinosaurus. (El saurópodo de cuello largo podía medir siete metros en el hombro, alcanzar los 21 metros y pesar alrededor de 80 toneladas. El hambriento argentinosaurio necesitaba comer mucha vegetación). Surgieron árboles en flor, angiospermas, como magnolias y araucarias. Esas primeras flores tenían solo unos cinco milímetros de ancho.

Volando entre las angiospermas en busca de un delicioso néctar y polinización, las abejas se unieron a las hormigas y las mariposas. Las abejas de la period de los dinosaurios eran minúsculas, de solo un par de milímetros de largo, en comparación con los insectos modernos. En 2001, el profesor de zoología de la Universidad Estatal de Oregón, George Poinar, descubrió uno de los primeros fósiles de abejas en Myanmar. La abeja quedó atrapada en la savia de un árbol mientras estaba viva y luego se conservó para siempre en ámbar. Melittosphex burmensis tenía una combinación de características de avispa y abeja.

“La presencia de pelos ramificados sugiere que era un colector de polen, y muchos aspectos de la morfología sugieren que está más estrechamente relacionado con las abejas que con cualquier fósil o grupo existente de avispas”, dijo Bryan N. Danforth et al en The Journal of Paleontology, septiembre de 2011. El fósil de Melittosphex burmensis puede ser «hermano de las abejas modernas, pero no anidado dentro del grupo corona de las abejas modernas».

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Entre las abejas de hoy, varios tipos son familiares: abejorros y abejas melíferas, abejas albañiles, abejas carpinteras y otras. (Los abejorros son del género Bombus y las abejas melíferas son del género Apis).

Las investigaciones propusieron que los insectos que se asemejan a los abejorros modernos evolucionaron en las montañas de Asia Central hace unos «30 a 40 millones de años», señaló Dave Goulson en Scientific American, el 25 de abril de 2014. volverse más grande y más peludo”.

Hace veinte millones de años, «los abejorros cruzaron de Siberia a América del Norte, donde prosperaron y se extendieron hacia el sur», dijo Goulson. Hace unos cuatro millones de años, «un puñado de especies descendió a través de las cadenas montañosas de América Central para ocupar América del Sur, convirtiéndose en los únicos abejorros que existen de forma pure en el hemisferio sur».

En una trayectoria related a la de los abejorros, las abejas melíferas evolucionaron durante el Período Cretácico. “Las abejas melíferas no son nativas de América del Norte”, dijo el Servicio Geológico de los Estados Unidos. “Originalmente fueron importados de Europa en el siglo XVII”. USGS también señaló que, si bien las abejas melíferas son valiosas para la polinización de cultivos, «las abejas melíferas también son competidores importantes de las abejas nativas».

Recolectando y esparciendo polen entre las flores, “algo de polen de los estambres, el órgano reproductor masculino de la flor, se pega a los pelos del cuerpo (de la abeja)”, describió el Museo de Agricultura y Alimentación de Canadá. Cuando la abeja pasa a la siguiente flor, «algo de este polen se frota en el estigma, o la punta del pistilo, el órgano reproductor femenino de la flor». Se puede lograr la fertilización, y “puede desarrollarse un fruto, con semillas”.

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Si bien la amenaza para las abejas melíferas se proclama en voz alta debido a su producción de miel económicamente valiosa, los abejorros nativos corren un mayor riesgo de extinción. “Al igual que con todos los polinizadores, los abejorros desempeñan un papel importante en la salud del ecosistema, la seguridad alimentaria y la salud humana”, dijo la directora ejecutiva de The Community Climate Council, Miranda Baksh, en Nature Ontario’s Blog, el 19 de marzo de 2021. Varias especies de abejorros están en peligro de extinción. y las poblaciones están disminuyendo drásticamente. Menos abejas dan como resultado menos cultivos alimentarios para llenar los estómagos vacíos.

Las estadísticas canadienses muestran que «el valor de las abejas que polinizan frutas, verduras y legumbres supera los mil millones de dólares al año», dijo el Museo de Agricultura y Alimentación de Canadá. “Eso es 10 veces el valor de la miel producida”. Las abejas son responsables de polinizar un tercio de los cultivos alimentarios de Canadá. La polinización introduce diversidad y también aumenta la calidad y cantidad de los rendimientos de los cultivos. Las abejas son cruciales en el sistema alimentario.

El caso es grave pero no perdido. Podemos ayudar a los abejorros plantando jardines con una gran variedad de especies autóctonas de la zona. No tiene que ser una parcela grande, incluso los jardines con balcones pueden proporcionar nutrición para las abejas y un lugar para descansar.

Los montones de hojas y la madera podrida en el patio brindan refugio y un lugar para que las abejas pasen el invierno. Además, «muchas abejas cavan nidos bajo tierra, así que evite usar grandes cantidades de mantillo que puedan bloquear su acceso al suelo», mencionó Peter Soroye en CBC Life el 5 de mayo de 2021. Los pesticidas y herbicidas son dañinos para las abejas y otros insectos polinizadores. y también puede dañar el medio ambiente.

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Las enfermedades, los ácaros y el colapso de colonias angustian la vida de los abejorros, pero hay un problema que la intervención world podría resolver. El clima salvaje y la pérdida de hábitat causada por el cambio climático interrumpen y matan a los polinizadores. Los gobiernos deben abordar el problema para preservar la vida de todo tipo.

Hay algo que podemos hacer en nuestros vecindarios también. Esté atento a los abejorros, tome pruebas fotográficas y registre los avistamientos. Los científicos ciudadanos cuentan abejorros en toda América del Norte y reportan la información en Bumble Bee Watch. Las estadísticas proporcionan información muy necesaria para el seguimiento y la conservación de los insectos peludos. Visite www.bumblebeewatch.org.

Las abejas sobrevivieron durante el desastre prehistórico. Esperemos que puedan volver a hacerlo, en beneficio de todos.

Susanna McLeod es una escritora que vive en Kingston.

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