En Estados Unidos, los pacientes con cáncer soportan deudas además de la enfermedad | Salud

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RAPID CITY, Dakota del Sur ― Jeni Rae Peters se hacía promesas a sí misma mientras dormía despierta por la noche después de que le diagnosticaran cáncer de mama hace dos años.

“Mis hijos habían perdido tanto”, dijo Peters, madre soltera y consejera de salud psychological. Acababa de adoptar a dos niñas y estaba criando a otros cuatro niños. “Juré que no los obligaría a tener otro padre”.

Múltiples cirugías, radiación y quimioterapia controlaron el cáncer. Pero, a pesar de tener seguro, Peters se quedó con una deuda de más de $30,000, amenazas de los cobradores y más noches ansiosas pensando en sus hijos. “¿Los saco de la guardería? ¿Dejo de darles clases y tutorías? ¿No los ayudo con la universidad? se preguntó Peters. “Mi médico me salvó la vida, pero mis facturas médicas están robando la vida de mis hijos”.

El cáncer mata a unas 600.000 personas en los EE. UU. cada año, lo que lo convierte en una de las principales causas de muerte. Muchos más sobreviven gracias a los avances en medicamentos y terapias.

Pero los altos costos de la atención moderna han dejado a millones de personas con una carga financiera devastadora. Eso ha obligado a los pacientes y sus familias a hacer sacrificios desgarradores incluso cuando se enfrentan a una enfermedad grave, según una investigación de KHN-NPR sobre el problema de la deuda médica en expansión de Estados Unidos. El proyecto muestra que pocos sufren más que aquellos con cáncer.

Alrededor de dos tercios de los adultos con deudas de atención médica que han tenido cáncer ellos mismos o en su familia han recortado el gasto en alimentos, ropa u otros artículos básicos del hogar, encontró una encuesta realizada por KFF para este proyecto. Aproximadamente 1 de cada 4 se ha declarado en bancarrota o ha perdido su hogar por desalojo o ejecución hipotecaria.

Otra investigación muestra que los pacientes de comunidades minoritarias tienen más probabilidades de experimentar dificultades financieras causadas por el cáncer que los pacientes blancos, lo que refuerza las disparidades raciales que ensombrecen el sistema de atención médica de EE. UU.

“Es agobiante”, dijo la Dra. Veena Shankaran, oncóloga de la Universidad de Washington que ha estudiado el impacto financiero del cáncer. “Incluso si alguien sobrevive al cáncer, a menudo no puede librarse de la deuda”.

Shankaran descubrió que los pacientes con cáncer tenían un 71 por ciento más de probabilidades que los estadounidenses sin la enfermedad de tener facturas en cobranza, enfrentar gravámenes fiscales y ejecuciones hipotecarias, o experimentar otros contratiempos financieros. Al analizar los registros de bancarrotas y los registros de cáncer en el estado de Washington, Shankaran y otros investigadores también descubrieron que los pacientes con cáncer tenían 2½ veces más probabilidades de declararse en bancarrota que aquellos sin la enfermedad.

Y los que quebraron tenían más probabilidades de morir que los pacientes de cáncer que no lo hicieron.

Los oncólogos tienen un nombre para esto: «toxicidad financiera», un término que se hace eco de los vómitos intratables, las infecciones potencialmente mortales y otros efectos nocivos de la quimioterapia.

“Es difícil”, dijo Shankaran, “pensar en lo que el sistema hace pasar a los pacientes”.

El diagnóstico de cáncer trastoca a la familia

En la casa de tres habitaciones en Rapid City que Peters comparte con sus hijos, la mayoría de los días no hay tiempo para pensar en estas preocupaciones. Hay lecciones de patinaje sobre hielo y pruebas de manejo e innumerables comidas para preparar. Los adolescentes entran y salen, charlando sobre los deberes, los tatuajes y la conducción.

Los niños más pequeños se congregan en una pequeña mesa de cocina bajo una pared decorada con siete teléfonos antiguos. (Como cube Peters, el rojo es una línea directa a Santa, el verde va al Grinch y un teléfono con forma de transbordador espacial se conecta a los astronautas que orbitan la Tierra).

Peters, de 44 años, preside alegremente el caos, dirigiendo a sus hijos con comentarios sarcásticos y expresiones de amor. Ella observa con orgullo cómo una hija adolescente ayuda a otra con las matemáticas en la sala de estar. Más tarde baila con un niño de 5 años al ritmo de Queen bajo una bola de discoteca en el vestíbulo de entrada.

Peters, que luce tatuajes y a principios de este año se tiñó el pelo de morado, nunca planeó tener una familia. Cuando tenía casi 30 años, quería hacer más por su comunidad adoptiva, por lo que acogió a niños adoptivos, muchos de los cuales provienen de la reserva india cercana de Pine Ridge. Una hija había estado sin hogar.

“Los niños adoptivos son seres humanos increíbles”, dijo. “Y puedo ayudar a criar a estas pequeñas personas para que estén saludables y seguras”.

En la primavera de 2020, el mundo seguro que Peters había cuidado cuidadosamente se hizo añicos. A medida que la pandemia de covid se extendió por todo el país, le diagnosticaron cáncer de mama en etapa 2.

En cuestión de semanas, le insertaron un puerto intravenoso en el pecho. Los cirujanos extirparon sus dos senos, luego sus ovarios después de que las pruebas mostraron que también tenía riesgo de cáncer de ovario.

Fue aterrador, dijo Peters. Pero ella reunió a sus hijos. “Hablamos mucho sobre cómo todos habían perdido a sus hermanos, padres u otros parientes”, dijo. “Todo lo que tenía que hacer era perder mis senos”.

Mucho más difíciles, dijo, fueron las interminables y desconcertantes facturas médicas.

Había facturas de los anestesiólogos que la atendieron en las cirugías, del hospital y de un centro quirúrgico. En complete, Peters estima que sus deudas médicas ahora superan los $30,000.

Altos costos, a pesar del seguro

Las deudas de ese tamaño no son inusuales. A nivel nacional, aproximadamente 1 de cada 5 adultos endeudados que han tenido cáncer o tienen un acquainted enfermo dicen que deben $10,000 o más, según la encuesta de KFF. Aquellos que se enfrentan al cáncer también tienen más probabilidades que otros con deudas de atención médica de deber grandes sumas y decir que no esperan pagarlas nunca.

Esta deuda se ha visto alimentada en parte por el advenimiento de terapias que salvan vidas y que también tienen precios exorbitantes. El Instituto Nacional del Cáncer calculó que el costo promedio de atención médica y medicamentos supera los $42,000 en el año posterior al diagnóstico de cáncer. Algunos tratamientos pueden superar el millón de dólares.

Por lo basic, la mayoría de los costos están cubiertos. Pero los pacientes están cada vez más enganchados a facturas elevadas debido a los deducibles anuales y otros costos compartidos del plan de salud.

Peters ha tenido siete cirugías desde 2020. A pesar de todo, tenía seguro médico a través de sus empleadores. Peters dijo que sabía que tenía que seguir trabajando o perdería la cobertura y enfrentaría facturas aún mayores. Sin embargo, como la mayoría de los planes, el suyo ha requerido que pague miles de dólares de su bolsillo cada año.

A las pocas semanas de su diagnóstico, llegaron las facturas. Luego, los cobradores comenzaron a llamar. Una llamada llegó cuando Peters estaba acostada en la sala de recuperación después de su doble mastectomía. “Estaba un poco delirando, y pensé que eran mis hijos”, dijo. “Era alguien que me pedía que pagara una factura médica”.

Haciendo sacrificios

Antes de enfermarse, Peters ganaba alrededor de $60,000 al año. Dijo que period suficiente para mantener a sus hijos, complementado con un estipendio que recibe por cuidado de crianza.

El presupuesto acquainted siempre fue ajustado. Ahora, dijo, están viviendo al límite. “Sigo rezando para que haya un hada de los zapatos”, dijo, bromeando sobre las demandas de tantos pies en crecimiento en su hogar.

Peters asumió un trabajo additional para pagar algunas de las cuentas. Cinco días a la semana, trabaja en turnos consecutivos tanto en un centro de disaster de salud psychological como en una clínica de consejería para adolescentes. El año pasado, tres amigos de la Costa Este pagaron parte de la deuda.

Dijo que podría cancelar el seguro de automóvil de su hija adolescente, que acaba de obtener su licencia. Cancelar el patinaje sobre hielo para otra hija generaría $60 adicionales al mes. Pero Peters es reacio. “¿Sabes lo que se siente ser un niño adoptivo y obtener una medalla de oro en patinaje sobre hielo?

Muchos pacientes con cáncer enfrentan decisiones difíciles.

Alrededor de 4 de cada 10 con deudas han sacado dinero de una cuenta de jubilación, universidad u otra cuenta de ahorros a largo plazo, encontró la encuesta de KFF; alrededor de 3 de cada 10 se han mudado con familiares o amigos o han hecho otro cambio en su situación de vida.

El Dr. Kashyap Patel, director ejecutivo de Carolina Blood and Cancer Care Associates, dijo que la práctica de Carolina del Sur ha descubierto que los pacientes recurren a los bancos de alimentos y otras organizaciones benéficas para sobrevivir. Un paciente vivía en su coche. Patel estimó que la mitad de los pacientes necesitan ayuda financiera.

Mientras Peters guardaba bolsas de comestibles en su cocina, admitió que no sabe qué pasará con su familia. Como muchos pacientes, le preocupa cómo pagará las pruebas y la atención de seguimiento si el cáncer reaparece.

Todavía está revisando los avisos de cobro por correo y recibiendo llamadas de los cobradores de deudas.

Le preguntó a uno si tenía hijos. “Me dijo que había sido mi decisión operarme”, recordó Peters. “Y dije: ‘Sí, supongo que elegí no estar muerto’”.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo detallado sobre temas de salud.

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