¿A cuántas personas puede manejar la Tierra?

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Según Alex Ezeh, profesor de Salud Global en la Universidad de Drexel, Pensilvania, el número absoluto de personas en un país no es el issue más importante. En cambio, es la tasa de crecimiento o disminución de su población lo que es clave para las perspectivas futuras de un país: esto determina qué tan rápido están cambiando las cosas.

Tome África, donde Ezeh explica que actualmente se están produciendo tasas de crecimiento de la población radicalmente diferentes, dependiendo de dónde se mire.

«En varios países, particularmente en el sur de África [one of five regions defined by the United Nations]las tasas de fertilidad realmente han disminuido y el uso de anticonceptivos ha aumentado: la tasa de crecimiento de la población se está desacelerando, lo que en cierto modo es una buena noticia», cube Ezeh.

Al mismo tiempo, algunos países de África Central todavía tienen altas tasas de crecimiento demográfico, como resultado de la alta fecundidad y la esperanza de vida más larga. En algunos lugares, está muy por encima del 2,5% anual, «lo cual es enorme», cube Ezeh. La población se duplicará cada más de 20 años en varios países».

Incluso dentro de una sola región, diferentes países pueden estar en caminos sorprendentemente diferentes: Ezeh da el ejemplo de los vecinos de África Oriental, Burundi y Ruanda. Mientras que el primero todavía tiene altos niveles de crecimiento, con 5,3 nacimientos por mujer, en el segundo el crecimiento se está desacelerando, con 3,9 nacimientos por mujer en 2020 en comparación con 4,5 en 2010.

“Creo que la conversación sobre el tamaño y los números es una conversación fuera de lugar”, cube Ezeh. «Piense en una ciudad que se duplica cada 10 años, y esa es una cantidad de ciudades en África, cuyo gobierno realmente tiene los recursos para mejorar cada infraestructura que existe actualmente cada 10 años, a fin de mantener el nivel correcto de cobertura de esos servicios ?»

Ezeh explica que, en specific, es difícil apoyar el desarrollo del capital humano en condiciones de crecimiento extremo, que según las investigaciones desempeña un papel importante en la felicidad de las personas en las ciudades, incluso más que la cantidad de dinero que ganan. También se cree que es un indicador importante del crecimiento económico, además de la gran cantidad de personas en un país.

«Cuando los economistas lo piensan, una gran población es excelente para muchos resultados diferentes, pero ¿se logra esa gran población en 10 años, 100 años o 1000 años? Cuanto más se tarde en llegar, se pueden establecer las estructuras correctas en el sistema que sostendrá a esa población», cube Ezeh.

Un issue con un papel bien documentado en la desaceleración de esta tasa de crecimiento es la educación de las mujeres, que tiene el efecto secundario de aumentar la edad promedio a la que dan a luz. “Con el tiempo, las mujeres acceden a la educación, tienen puestos fuera de la familia, trabajos, todos esos que compiten con la maternidad”, cube Ezeh.

Sin embargo, Ezeh desea enfatizar los méritos de la educación independientemente de su impacto en el tamaño de la población: es uno de los 17 objetivos de desarrollo sostenible de la ONU. Esto llega al corazón de una visión moderna de la ingeniería demográfica: las políticas deben implementarse en beneficio de la sociedad, y si conducen a cambios demográficos beneficiosos, eso es solo una ventaja.

«Creo que una de las cosas que no queremos hacer es instrumentalizar la educación femenina y hacer que queramos que vayan a la escuela porque queremos que las mujeres tengan menos hijos… hay muchos aspectos positivos que no podemos minimizar pensando en términos de reducción de la fertilidad», cube Ezeh.

De hecho, los efectos secundarios en cascada de las políticas implementadas por otras razones resaltan una realidad sorprendente de la ciencia de la población: cuán imprecisas son a menudo sus predicciones. En todo el mundo, las decisiones que tomen los gobiernos en las próximas décadas tendrán una gran influencia para determinar cuántas personas hay en el planeta, con el poder de hacernos pasar de un futuro en el que hay 10 000 millones de personas a uno en el que habrá son 15 mil millones, y viceversa.

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